TINBERGEN (N.)


TINBERGEN (N.)
TINBERGEN (N.)

TINBERGEN NIKOLAAS (1907-1988)

Professeur de zoologie expérimentale à l’université de Leyde de 1936 à 1947, puis à l’université d’Oxford, Nikolaas (ou Niko) Tinbergen figure parmi les fondateurs de l’éthologie comparative ou étude objective du comportement des animaux. Ce nouveau secteur des sciences biologiques avait dû sa première impulsion aux observations d’Oskar Heinroth, ornithologiste autrichien, auteur d’un ouvrage fondamental sur les oiseaux de l’Europe centrale (Die Vögel Mitteleuropas , 1910), et à sa découverte, chez ceux-ci, de mouvements cacactéristiques d’une espèce. Ces comportements spécifiques pouvaient, dès lors, servir de critères de classification au même titre que les caractères morphologiques (éthosystématique). Par la suite, Konrad Lorenz (Der Kumpan in der Umwelt des Vögels , 1935) mit en évidence la signification biologique de ces propriétés et montra que les indices combinés de la morphologie et des mouvements spécifiques constituaient un système de communication intraspécifique.

C’est alors que Nikolaas Tinbergen devait contribuer à élargir le concept d’acte spécifique développé par Lorenz (Arteigene Triebhandlungen ) en découvrant en 1940 les «activités de substitution», qui furent également qualifiées d’«activités de déplacement» à partir de l’anglais displacement activities . En fait, Tinbergen les décrivit sous le vocable d’Übersprungbewegungen , notamment dans un article de la Zeitschrift für Tierpsychologie (1940) qui devait faire date. La notion d’activité de substitution désigne le fait qu’un animal engagé dans une activité intense et biologiquement importante peut interrompre brusquement celle-ci pour se livrer immédiatement à une activité toute différente et vide de sens par rapport au contexte qui avait déterminé l’activité initiale. Ainsi, au cours des combats qui opposent des mâles rivaux, ceux-ci peuvent cesser tout à coup de se battre pour se livrer au comportement alimentaire. Cette observation permettait de supposer que l’intervention de l’activité hors du contexte premier résultait du fait de l’impossibilité, pour les deux partenaires, de conclure le combat de façon définitive, l’un gagnant, l’autre perdant.

Ainsi Tinbergen en venait-il à l’hypothèse de la structure hiérarchique des instincts (ceux-ci désignant désormais exclusivement les actes spécifiques). Cette structure postule plusieurs niveaux de fonctionnement dans lesquels interviennent les «causes endogènes» des actes dits instinctifs. Les activités de substitution traduisent l’existence d’un blocage à un même niveau d’activation, en sorte qu’une activité tout autre, mais appartenant, elle aussi, au même niveau d’intégration peut se manifester, l’énergie activée se dépensant par la voie théorique de moindre résistance. Tinbergen a fortement développé la théorie de la structure hiérarchique des actes spécifiques endogènes, ce qui amène nécessairement à concevoir le fonctionnement des instincts selon un modèle énergétique. Cette thèse, comme la théorie hiérarchique elle-même, sera controversée au cours des développements ultérieurs de l’éthologie. Il reste que Tinbergen a joué, en étroite relation avec Lorenz, un rôle capital dans l’instauration de la théorie générale. Il faut d’ailleurs préciser que la découverte des activités de substitution a été faite simultanément par Nikolaas Tinbergen et par Adrian Kortlandt, Hollandais lui aussi.

Tinbergen est l’auteur notamment de The Study of Instinct (Oxford, 1950; L’Étude de l’instinct , Payot, Paris, 1953, rééd. 1971), qui a été l’une des références les plus importantes des éthologistes de la première période dite naturaliste. Parmi ses autres publications, citons La Vie sociale des animaux (Social Behaviour in Animals , 1953), trad. L. Jospin, Payot, Paris, 1967. Tinbergen a partagé en 1973 le prix Nobel de physiologie et de médecine avec Konrad Lorenz et Karl von Frisch.

Encyclopédie Universelle. 2012.

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